HETANEWS.com - Astronot dalam pakaian antariksa menavigasi lanskap yang tertutup lava untuk menguji alat dan prosedur yang diperlukan untuk misi bulan yang sebenarnya.

Suatu malam di bulan Oktober baru-baru ini, astronot NASA Zena Cardman berjalan melalui medan batu lava dengan pakaian antariksa tiruan, matanya tertuju pada pemandangan seperti bulan.

Cardman, seorang ahli geobiologi, dan sesama astronot Drew Feustel sedang dalam misi untuk mengumpulkan sampel batuan di dekat Kawah SP Arizona, sebuah kerucut cinder setinggi 800 kaki yang terbentuk selama letusan gunung berapi ribuan tahun yang lalu.

NASA telah memastikan bahwa perjalanan malam hari Cardman dan Feustel tidak akan mudah. Bayangan panjang merayap melintasi lanskap terjal, dilemparkan oleh matahari buatan dalam bentuk cahaya yang digerakkan oleh seorang ilmuwan.

Ketika Cardman dan Feustel keluar dari silau — dimaksudkan untuk menciptakan kembali pencahayaan di kutub selatan bulan — dan memasuki lembah kecil, mereka dapat melihat tidak lebih dari 30 kaki.

Pasangan itu meneliti fitur-fitur batu di bawah lampu yang dipasang pada pakaian antariksa mereka, mencoba menyesuaikan diri dengan menggunakan peta daerah beresolusi rendah, seolah-olah mereka sedang mengerjakan gambar dari satelit bulan.

Tidak ada bantalan GPS atau kompas yang diizinkan selama "EVA" mereka, kependekan dari aktivitas luar kendaraan. Lagi pula, tidak ada yang bekerja di bulan.

Moonwalk yang disimulasikan mengisolasi, menantang, dan membingungkan — tetapi Cardman dan Feustel tidak sendirian. Sebuah tim ilmuwan dan personel operasi penerbangan di Johnson Space Center NASA di Houston, Texas, meneliti peta kawah gunung berapi dan melacak kemajuan para astronot.

Kontrol misi kemudian mengirimkan aliran instruksi dan saran, yang semuanya disalurkan ke astronot Kate Rubins, yang bertugas sebagai "CapCom": suara di telinga Cardman dan Feustel dan titik kontak utama pasangan itu.

“Itu sebenarnya sangat sulit,” kata Cardman. “Pengendali misi memberi tahu kami: Kami cukup yakin Anda akan melihat sebuah bukit di depan Anda, dan lembah itu akan terbuka lagi. Dan kami seperti: Mungkin! Apakah kita terus berjalan? … Apakah dalam 20 kaki, atau setengah mil?”

Misi ini, yang dikenal sebagai Joint EVA Test Team 3 (JETT3), adalah simulasi moonwalk NASA terbaru di bawah program Artemis agensi tersebut, yang bertujuan untuk mengembalikan orang ke bulan paling cepat tahun 2025. Baik Cardman maupun Feustel—atau astronot NASA mana pun, untuk hal itu — belum dipilih untuk perjalanan ke bulan.

Tujuan utama JETT3 dan misi analog lainnya seperti itu bukan untuk melatih para astronot, tetapi untuk menguji yang lainnya, mulai dari pahat yang akan digunakan para penjelajah bulan hingga dokumentasi yang akan digunakan para ilmuwan di Bumi untuk membuat katalog setiap perjalanan di permukaan bulan.

“Tugas utama analog adalah… mengembangkan dan menguji perangkat keras baru dan cara baru dalam melakukan berbagai hal di lingkungan yang benar-benar murah dan aman dibandingkan ruang angkasa,” kata astronot NASA Stan Love, yang telah berpartisipasi dalam beberapa misi semacam itu.

“Sangat memalukan jika Anda mengayunkan palu geologis dan memecahkan pelat muka helm Anda. Kami tidak ingin itu terjadi!”

Seorang ahli geosains dengan pelatihan, astronot JETT3 Zena Cardman telah berpartisipasi dalam beberapa misi analog, termasuk JETT2, tes moonwalk sebelumnya yang dilakukan di Islandia.
Anggota kru JETT3 Cardman, Drew Feustel, dilatih sebagai ahli geofisika sebelum bergabung dengan NASA. Dia sekarang menjabat sebagai wakil kepala kantor astronot NASA.

Meniru misi ke bulan

NASA telah menjalankan misi analog di seluruh dunia dan memiliki beberapa fasilitas yang dibangun khusus untuk berbagai jenis pengujian. Lab Daya Apung Netral, kolam raksasa di Johnson Space Center, memungkinkan tim melakukan perjalanan ruang angkasa penuh di bawah air dengan pakaian bertekanan.

Fasilitas ARGOS Johnson menggunakan kabel baja dan motor terkomputerisasi untuk memungkinkan astronot bergerak seolah-olah mengalami gravitasi di Mars atau bulan.

Dengan program Artemis yang sedang berlangsung, badan antariksa itu sekali lagi memutar misi analog skala penuhnya, dengan alat nyata, prosedur nyata, dan kontrol misi nyata.

"Kami telah melakukan ini sebelumnya, tapi ini sudah satu dekade," kata peserta JETT3 Sarah Noble, pemimpin ilmu bulan di divisi ilmu planet NASA. “Tes ini dibuat senyata mungkin.”

Mempersiapkan Artemis juga membutuhkan penyetrikaan moonwalk jenis baru, dengan sains sebagai prioritas utama. Astronot Apollo menerima pelatihan geologi lapangan yang luas dan banyak sampel yang mereka bawa mengubah cara kita memahami sejarah bulan, tetapi para ilmuwan di Bumi "pada dasarnya terputus dari berbicara dengan perwakilan mereka di permukaan bulan," kata Love, seorang ahli geologi planet. dengan pelatihan.

Masukan ilmiah langsung bukanlah prioritas Apollo: Tujuan utamanya adalah mengalahkan Soviet ke bulan. Jadi NASA memprioritaskan prosedur penerbangan dari misi berisiko.

Dalam serangkaian misi analog yang dikenal sebagai D-RATS, NASA menguji bagaimana astronot mengoperasikan penjelajah bertekanan di permukaan bulan atau Mars. Rover konsep seberat 3,3 ton ini dapat melaju ke segala arah.

Sejak zaman Apollo, sains telah menjadi inti dari misi program astronot AS. Di Stasiun Luar Angkasa Internasional, misalnya, astronot secara rutin menjalankan eksperimen, dan staf operasi penerbangan memungkinkan para ilmuwan berkomunikasi langsung dengan astronot di tengah misi.

Tetapi tingkat bolak-balik ilmiah itu dimungkinkan di ISS hanya karena pengalaman: Selama lebih dari dua dekade, orang telah tinggal dan bekerja di laboratorium, yang mengorbit hanya 250 mil di atas permukaan bumi.

Sebaliknya, kru Artemis akan berada lebih dari 225.000 mil jauhnya saat mereka melakukan moonwalk pertama dalam lebih dari lima dekade—susunan yang jauh lebih berisiko. Untuk Artemis III, pendaratan bulan berawak pertama program ini, setiap EVA diharapkan berlangsung antara empat dan delapan jam.

Komunikasi di tengah misi antara ilmuwan dan astronot selama situasi berisiko semacam ini adalah "sebuah konsep yang belum pernah kami terapkan," kata Love. “Namun kita harus bisa melakukan itu untuk mendapatkan sains terbaik dalam waktu terbatas yang kita miliki.”

JETT3 mengungkap kerutan yang dapat membuang waktu berharga selama moonwalk sungguhan. Pada hari pertama, Noble dan tim sains berkumpul di sebuah ruangan dengan tempat duduk bergaya auditorium yang menghadap layar besar dengan pembacaan misi.

Namun dalam beberapa menit, para ilmuwan berlari ke belakang ruangan untuk berkerumun di sekitar peta geologi tercetak. Keesokan harinya, tim dipindahkan ke ruang konferensi tempat mereka dapat memindahkan meja. “Itu sangat menarik,” kata Noble. "Segera kami masuk dan seperti, ini bukan cara berpikir para ilmuwan."

Kereta bulan untuk masa depan

Saat NASA dan mitra internasionalnya bersiap untuk kembali ke permukaan bulan, mereka juga menyiapkan teknologi yang dapat memungkinkan era eksplorasi yang benar-benar baru.

Pada tahun 2020, misalnya, badan antariksa Jepang mengumumkan bahwa mereka bermitra dengan Toyota untuk membangun penjelajah bulan berawak dan bertekanan. Tetapi sebelum astronot dapat menjelajahi kawah bulan dengan Toyota, para insinyur di Bumi membutuhkan data sebanyak mungkin tentang kebutuhan astronot.

Jadi pada pertengahan Oktober, sebuah tim yang terdiri dari astronot NASA Jessica Meir dan astronot Jepang Akihiko Hoshide dan Norishige Kanai berpartisipasi dalam misi analog yang disebut Studi Riset dan Teknologi Gurun, atau Desert RATS (D-RATS).

Trio astronot, serta tim insinyur, tinggal selama sekitar satu minggu dalam kelompok yang terdiri dari dua orang dalam uji penjelajah NASA, mengemudi di sekitar Aliran Lava Titik Hitam dekat Kawah SP.

Love, yang melakukan misi D-RATS di rover yang sama pada tahun 2010, mengatakan bahwa tes ini memberikan wawasan yang tepat tentang kebutuhan astronot, mulai dari kamera navigasi yang lebih baik hingga sistem yang lebih kuat untuk rehidrasi makanan.

Di bagian atas daftar keinginan Love: toilet yang lebih baik daripada model saat ini, yang berjumlah serangkaian kantong plastik berlapis-lapis.

“Febreze di dunia tidak cukup untuk mengatasi bau yang timbul karena menyimpan limbah Anda sendiri pada suhu kamar,” katanya.

Desert RATS dan JETT3 hanyalah misi analog terbaru dalam serangkaian dekade yang lalu. Nyatanya, bagi Cardman, JETT3 adalah semacam kepulangan ilmiah.

Kembali pada tahun 2009, ketika dia adalah seorang mahasiswa sarjana di University of North Carolina di Chapel Hill, dia telah menjadi bagian dari tim sains misi D-RATS. Tiga belas tahun kemudian, di sisi lain dari kontrol misi, dia melihat masa depan yang cerah untuk ambisi bulan NASA.

“Alasan saya ingin menjadi astronot adalah untuk menjadi bagian dari tim yang jauh lebih besar dari saya, jauh lebih besar daripada yang dapat saya lakukan sendiri—dan ini adalah upaya tim yang luar biasa,” katanya. "Kami berada di tangan yang baik."

Sumber: nationalgeographic.com