HETANEWS.com - Tengkorak fosil yang ditemukan di Ethiopia pada 1970-an harus dianggap sebagai spesies manusia yang sama sekali baru, para ilmuwan mengusulkan dalam upaya ini untuk menjelaskan pertanyaan yang sangat suram tentang apa yang harus disebut nenek moyang kuno kita.

Dalam sebuah penelitian yang diterbitkan pada hari Kamis di Evolutionary Anthropology Issues News and Reviews , para peneliti membandingkan ciri-ciri anatomi pada fosil hominin—kelompok yang mencakup manusia masa kini dan kerabat dekat kita yang telah punah—dari Afrika, Eropa, dan Asia.

Mereka menyimpulkan bahwa dua spesies yang diakui saat ini harus dipensiunkan, dan bahwa sisa-sisa berusia 600.000 tahun dari Ethiopia, bersama dengan beberapa spesimen lainnya, harus diklasifikasikan sebagai spesies baru yang mereka juluki Homo bodoensis.

Tidak semua orang yakin bahwa nama spesies baru diperlukan—lagi pula, tak satu pun dari spesimen ini mewakili garis keturunan yang belum pernah dipelajari sebelumnya.

Namun, para peneliti berpendapat, perubahan tersebut dapat membantu peneliti menguraikan periode suram dalam evolusi manusia dan bergerak melewati istilah dengan makna samar dan warisan rasis.

“Kami menjadi semakin sadar bahwa kelompok-kelompok ini memang bergerak dan berinteraksi, dan itulah mengapa penting untuk memiliki cara yang tepat untuk membicarakan mereka,” kata Mirjana Roksandic, ahli paleoantropologi di Universitas Winnipeg di Manitoba dan rekan penulis makalah ini.

“​​Ini benar-benar membuka kemungkinan untuk berbicara tentang siapa yang pindah kapan, dan apa yang terjadi pada mereka ketika mereka pindah, dan siapa yang benar-benar berinteraksi dengan siapa.”

Dia dan rekan-rekannya berfokus pada hominin yang hidup selama zaman Pleistosen Tengah, yang membentang dari 774.000 hingga 129.000 tahun yang lalu.

Meskipun ahli paleoantropologi menyebut hominin ini sebagai spesies yang berbeda, mereka tidak menggunakan istilah seperti yang biasanya kita pikirkan.

“Mereka berinteraksi, kawin silang, dan mereka tidak dapat dianggap sebagai spesies biologis yang pasti,” jelas Roksandic.

Sebaliknya, kategori tersebut digunakan untuk menggambarkan kelompok hominin dengan fitur anatomi yang sangat mirip.

Perbedaan ini lebih jelas pada beberapa kelompok hominin daripada yang lain. Fosil Neanderthal Eropa dari periode ini berbeda dalam banyak hal dari manusia modern, kata Roksandic.

Namun, banyak fosil hominin lainnya terlihat sangat mirip, sehingga sulit untuk menentukan bagaimana mereka berhubungan satu sama lain dan dengan Homo sapiens.

Di masa lalu, spesies baru sering dinyatakan berdasarkan beberapa gigi atau bukti terpisah lainnya, kata John Hawks, antropolog di University of Wisconsin-Madison yang tidak terlibat dalam penelitian baru.

Salah satu kasus tersebut adalah Homo heidelbergensis , yang pertama kali dinamai berdasarkan tulang rahang yang ditemukan di lubang kerikil di Jerman pada awal abad ke-20, katanya.

Kemudian, dalam beberapa dekade kemudian, banyak fosil yang tampaknya tidak cocok dengan Neanderthal, manusia modern, atau nenek moyang kita Homo erectus disatukan dengan Homo heidelbergensis.

“Spesies ini dinamai mandibula; kami tidak pernah tahu seperti apa bentuk kepala dan wajah,” kata Shara Bailey , antropolog biologi dan direktur Pusat Studi Asal Usul Manusia di Universitas New York. “Pada dasarnya ini seperti kategori keranjang sampah.”

Ini membantu menelurkan situasi "benar-benar membingungkan", kata Roksandic, di mana nama Homo heidelbergensis kadang-kadang digunakan untuk merujuk secara umum kepada hominin dari Pleistosen Tengah, dan di waktu lain untuk merujuk pada berbagai spesimen yang ditemukan di Eropa.

Dia dan rekan-rekannya berpendapat bahwa sudah waktunya untuk meninggalkan nama sama sekali, mengingat bahwa bukti genetik baru-baru ini menunjukkan bahwa banyak fosil yang saat ini ditugaskan untuk Homo heidelbergensis sebenarnya adalah Neanderthal awal.

Lalu ada Homo rhodesiensis , yang pertama kali diketahui dari tengkorak yang ditemukan oleh aktivitas penambangan di Zambia pada 1920-an.

Istilah ini kadang-kadang digunakan untuk menunjukkan nenek moyang yang sama dari Homo sapiens dan Neanderthal, tetapi juga dapat merujuk pada semua garis keturunan hominin yang diwakili pada Pleistosen Akhir.

Namun nama tersebut jarang digunakan dalam kedua konteks tersebut, karena hubungannya dengan kekejaman yang dilakukan di bawah pemerintahan kolonial Inggris di wilayah Rhodesia (sekarang Zambia dan Zimbabwe). Untuk alasan ini, tim Roksandic menulis dalam studi baru, Homo rhodesiensis harus pergi.

“Homo bodoensis akan mengisi kekosongan yang ditinggalkan oleh Homo rhodesiensis ,” katanya.

Para peneliti memilih tengkorak misterius dari Ethiopia untuk mewakili spesies dalam deskripsi mereka. Namun, mereka juga menganggap tengkorak Zambia dan beberapa kumpulan fosil lain dari Afrika, dan mungkin Mediterania timur, sebagai anggota Homo bodoensis.

Seperti Neanderthal dan beberapa hominin Asia dari Pleistosen Tengah, Homo bodoensis tampaknya memiliki otak yang membesar—perkembangan penting dalam perjalanan menuju manusia modern.

Kemungkinan Homo bodoensis adalah yang pertama memisahkan diri dari nenek moyang mereka yang sama, dengan cabang yang tersisa kemudian pecah menjadi Neanderthal dan kelompok yang disebut Denisovan ditemukan di Asia, para peneliti mengusulkan.

Ciri paling khas Homo bodoensis adalah tiga bagian alis yang tersegmentasi. Tidak ada keuntungan yang jelas untuk memiliki berbagai jenis bentuk alis, tetapi wilayah ini bervariasi di antara berbagai jenis hominin, kata Roksandic.

Neanderthal memiliki tonjolan alis yang tebal dan melengkung, sedangkan pada manusia modern alisnya kurang menonjol dan sisi-sisinya menipis.

Sebagai langkah selanjutnya, dia dan rekan-rekannya berencana untuk menyelidiki apakah fosil dari Eropa dan Asia mungkin anggota Homo bodoensis , yang dapat menjelaskan apakah dan kapan kelompok itu mungkin telah pindah dari Afrika.

“Sangat sulit untuk memahami apa yang terjadi dalam hal evolusi manusia pada periode waktu itu kecuali Anda melihatnya dalam skala yang sangat global,” kata Roksandic.

Apalah arti sebuah nama?

Hawks setuju bahwa dua spesies yang Roksandic dan rekan-rekannya usulkan untuk dibuang adalah "masalah."

“Ini adalah nama yang membingungkan, mereka memiliki sejarah yang buruk, dan akan lebih baik jika kita memiliki nama yang benar-benar dapat diuji [secara ilmiah] dan dapat diterapkan dalam arti bahwa kita semua bersedia menggunakannya,” katanya.

Namun, dia lebih menyukai solusi yang berbeda. “Semua populasi ini saling kawin, dan sepertinya mereka adalah spesies yang sama—dan nama spesies itu adalah Homo sapiens ,” kata Hawks.

“Mengapa kita tidak mengenali bahwa mereka adalah spesies yang sama, dan semua fosil yang berasal dari nenek moyang yang sama ini adalah perwakilan dari spesies yang berevolusi itu?”

Bailey juga tidak yakin bahwa Homo bodoensis membawa kejelasan pada fase evolusi manusia ini. Mengingat bahwa fosil-fosil tersebut tampaknya merupakan nenek moyang langsung dari Homo sapiens , dia berkata, “Mengapa kita tidak menyebutnya Homo sapiens kuno saja ?”

Meskipun demikian, kata Bailey, makalah tersebut menjadi alasan yang baik untuk membuang Homo heidelbergensis dan Homo rhodesiensis .

“Ini juga memberi pembaca gambaran sekilas tentang betapa rumitnya evolusi manusia, bahwa ini bukan [proses seperti tangga di mana] kita berevolusi selangkah demi selangkah menjadi 'Tada, kita adalah Homo sapiens !'”

Nama-nama yang kami berikan kepada hominin masa lalu mengungkapkan bagaimana kami melihat mereka cocok dengan pohon keluarga kami—dan apa yang membuat manusia hidup hari ini unik.

"Itulah yang dipedulikan orang: apa 'kita', kapan kita berevolusi, kapan kita mengembangkan hal-hal yang kita kaitkan sebagai sesuatu yang istimewa tentang kita?" kata Bailey.

Nama memungkinkan kita untuk memahami hubungan antara garis keturunan hominin yang berbeda dan bagaimana mereka berinteraksi, kata Hawks, tetapi mereka tidak perlu terpaku.

"Ini bagus untuk melakukan percakapan ini," katanya. “Melihat cara kami menggambarkan grup, sangat penting untuk terus berpikir kritis tentang apa yang kami capai dengan memberi nama mereka?”

Sumber: popsci.com