Hetanews.com - Christopher Columbus telah lama diagungkan sebagai sosok heroik dalam sejarah Amerika: penjelajah pertama yang membangun kehadiran Eropa di Dunia Baru. Orang Amerika telah merayakan kedatangannya sejak 1792, peringatan 300 tahun pendaratannya. 

Tetapi akan membutuhkan hampir 200 tahun lagi dan kampanye selama satu abad oleh orang Amerika dan  Italia untuk menetapkan hari libur federal atas namanya. Para imigran Italia awal, yang menghadapi diskriminasi berat, memiliki alasan kuat untuk merangkul pelaut kelahiran Genoa itu. 

Menempatkan wajah Italia pada pahlawan kisah asal Amerika memberi mereka simbol kuat ke Amerika Serikat mereka sendiri, sementara liburan Hari Columbus memberi mereka platform nasional untuk menikmati cahaya reflektifnya dan merayakan warisan mereka. 

Namun, ketika sejarawan modern mulai menyoroti sisi brutal dari warisan penjelajah terutama yang terkait dengan komunitas asli seruan untuk menghapuskan Hari Columbus, atau menggantinya dengan Hari Rakyat Pribumi, telah mengubah perayaan tahunan kebanggaan Italia menjadi titik nyala kontroversi.

Dimitologi oleh Protestan dan Katolik

Potret Christopher Columbus, 1519.
Foto: Fine Art Images/Heritage Images/Getty Images

Jauh sebelum Columbus menjadi simbol identitas Italia-Amerika, ia dimitologisasi oleh sebagian besar orang Protestan Amerika sebagai penjelajah heroik yang membuka jalan bagi "pendirian" Amerika Serikat oleh umat Kristen Eropa yang direstui secara ilahi. 

Di seluruh Amerika pasca-revolusi, namanya menjadi tersebar luas: Pada 1784, King's College di New York berganti nama menjadi Columbia College; pada 1790, ibu kota negara dipindahkan ke District of Columbia; dan negara bagian seperti South Carolina dan Ohio menempatkan pemerintahan mereka di kota-kota bernama Columbia dan Columbus.

“Perayaan pendaratan Columbus pada tahun 1792 adalah hari libur [Protestan Anglo-Saxon kulit putih] yang merayakan negara baru, tanah baru, dan pemisahan kami dari negara-negara Eropa,” kata William Connell, profesor sejarah Italia Amerika di Seton Hall University dan editor bersama dari The Routledge History of Italian American.

Perawakan heroik Columbus selanjutnya disemen oleh buku terlaris tahun 1828 yang dibumbui dengan bebas oleh Washington Irving, A History of the Life and Voyages of Christopher Columbus , yang meluncurkan mitos populer bahwa hanya Columbus yang percaya bahwa bumi itu bulat dan berdiri sebagai satu-satunya alasan melawan Gereja Katolik abad pertengahan.

Tetapi mulai paruh kedua abad ke-19, karena semakin banyak orang Irlandia dan Italia yang berimigrasi ke Amerika , mereka menggunakan Columbus sebagai jalan untuk memvalidasi komunitas mereka yang sedang berkembang. 

Orang Italia Amerika di San Francisco merayakan Hari Columbus pertama mereka pada tahun 1869. Di New York City, bukti paling awal dari Hari Columbus Amerika Italia yang khas adalah sebuah acara yang diadakan pada tahun 1866, disponsori oleh cabang lokal dari Asosiasi Penembak Jitu Italia.

Dan pada tahun 1882, sekelompok pendeta Katolik Irlandia mendirikan kelompok pelayanan persaudaraan yang disebut Knights of Columbus, yang tumbuh menjadi anggota yang besar dari Italia-Amerika. 

“Ini adalah ukuran seberapa besar rasa hormat yang dimiliki Columbus,” kata Connell, “bahwa umat Katolik Irlandia melihat Columbus sebagai jalan menuju legitimasi, seperti yang dilakukan oleh orang Italia.”

Banjir imigrasi memicu kekerasan anti-Italia

Massa lynch di New Orleans masuk ke penjara tempat para imigran Italia ditahan, dengan tuduhan pembunuhan pada tahun 1891.
Foto: Universal History Archive/Universal Images Group/Getty Images

Massa imigran Italia yang mulai berdatangan di Amerika pada tahun 1880-an menonjol dari sebagian besar orang Eropa Utara yang datang sebelum mereka. Sebagian besar petani miskin yang melarikan diri dari kelaparan di Italia Selatan, mereka berkulit gelap dan banyak yang tidak bisa berbahasa Inggris. 

Mereka sering distereotipkan sebagai penjahat berpikiran sederhana, dan pers memicu ketakutan orang Italia Selatan karena semuanya adalah anggota mafia Sisilia.

Diskriminasi anti-Italia terkadang menimbulkan tindakan kekerasan yang brutal. Pada tahun 1891, setelah kepala polisi New Orleans ditembak mati di jalan, polisi menangkap 250 imigran Sisilia tanpa alasan, mengadili sembilan orang karena pembunuhan. 

Setelah semua dibebaskan karena kurangnya bukti, massa 20.000 orang yang diorganisir oleh walikota dan warga New Orleans terkemuka lainnya menyerbu penjara dan membunuh sembilan orang itu, ditambah dua lagi orang Sisilia ditahan atas tuduhan yang tidak terkait. 

Massa kemudian mengikat mayat-mayat yang hancur itu, yang merupakan salah satu pembunuhan massal terbesar dalam sejarah Amerika.

“Salah satu hal yang paling mengejutkan tentang hukuman mati suri di New Orleans adalah tanggapannya pada saat itu,” kata Connell, yang sama sekali tidak simpatik kepada para korban Italia.

The New York Times menerbitkan editorial yang menyemangati peradilan massa di Louisiana dan menyebarkan stereotip anti-Italia: “Orang Sisilia yang licik dan pengecut ini, keturunan bandit dan pembunuh, yang telah membawa ke negara ini hasrat tanpa hukum, praktik memotong tenggorokan, dan masyarakat yang terikat sumpah di negara asalnya, bagi kami adalah hama tanpa mitigasi, ”tulis editor tersebut.

Bahkan Theodore Roosevelt , yang saat itu menjadi anggota Komisi Layanan Sipil AS, tidak melihat ada yang salah dengan pembunuhan itu. 

“Senin kami makan malam di Kamerun; berbagai diplomat dago hadir, semuanya sangat terpukul oleh hukuman mati tanpa pengadilan terhadap orang-orang Italia di New Orleans, ”tulis Roosevelt saudara perempuannya. 

"Secara pribadi menurutku itu hal yang cukup baik, dan berkata begitu."

Sebuah monumen inklusi Amerika Italia

Menghadapi kefanatikan yang meluas ini, anggota terkemuka komunitas Italia-Amerika di New York punya ide. Dengan bangsa yang merayakan ulang tahun ke-400 pelayaran epik Columbus pada tahun 1892, diikuti oleh World Columbian Exposition di Chicago pada tahun 1893, mereka melihat peluang untuk meningkatkan profil orang Amerika Italia dengan mengasosiasikan diri mereka dengan orang Italia yang paling "Amerika" ini. 

Dengan mengumpulkan $ 20.000, mereka menugaskan seorang pematung Italia untuk membuat potret penjelajah dari marmer Italia terbaik.

Departemen Taman Kota New York ingin menyembunyikan patung Columbus di Little Italy Harlem, tetapi para pemimpin Italia Amerika meyakinkan politisi Tammany Hall bahwa posisi terkemuka di sudut barat daya Central Park akan menjamin mereka mendapatkan suara Italia. 

Patung Columbus dipasang pada 12 Oktober 1892, pada hari yang sama Presiden Benjamin Harrison mendorong ketaatan luas atas kedatangan Columbus, menyebutnya sebagai "pelopor kemajuan dan pencerahan."

Melobi untuk hari libur nasional Italia-Amerika

Pada 1920, 4 juta imigran Italia telah melewati Pulau Ellis, yang merupakan lebih dari 10 persen dari populasi kelahiran asing di Amerika dan blok suara yang kuat. Organisasi buruh Amerika Italia dan masyarakat yang penuh kebajikan menjadi instrumen dalam mendorong pengakuan Hari Columbus. 

Kelompok-kelompok seperti Sons of Columbus Legion di New York menjalin hubungan dengan legislator negara bagian yang ingin mendapatkan suara imigran, dan negara bagian demi negara bagian menjadikan Hari Columbus sebagai hari libur resmi.

Mulai tahun 1934, Kongres mengeluarkan resolusi bersama yang meminta setiap presiden Amerika untuk menetapkan 12 Oktober sebagai Hari Columbus, dan Franklin D. Roosevelt adalah orang pertama yang melakukannya. 

Selama Perang Dunia II , kelompok-kelompok sipil Italia-Amerika mengorganisir parade Hari Columbus yang patriotik untuk memerangi kecurigaan yang meluas bahwa orang Italia-Amerika bersimpati pada Mussolini.

Tetapi baru pada tahun 1968, dengan penandatanganan Uniform Monday Holiday Act, hari Columbus secara resmi ditetapkan sebagai hari libur federal yang dirayakan setiap hari Senin kedua di bulan Oktober.

Pada tahun-tahun awal, Hari Columbus tidak hanya untuk orang Amerika Italia, kata Connell: “Pemerintah kota akan ditutup dan semua orang akan berbaris dalam pawai. Itu bukan hanya hari libur Italia-Amerika.”

Tapi karena apa yang disebut "penerbangan putih" mulai mengubah demografi kota-kota Amerika, komunitas Italia Amerika mulai menggunakan Hari Columbus sebagai parade kebanggaan untuk bersaing dengan Hari St. Patrick . 

"Perasaan [Hari Columbus] menjadi sesuatu yang setiap orang harus terlibat di dalamnya telah hilang," kata Connell.

Columbus menjadi kontroversial

Patung Christopher Columbus, yang digulingkan oleh pengunjuk rasa, dimuat ke truk di halaman Minnesota State Capitol pada 10 Juni 2020. Protes itu dipimpin oleh Mike Forcia, anggota Bad River Band of Lake Superior Chippewa , yang menyebut patung itu sebagai simbol genosida. 
Foto: Stephen Maturen / Getty Images

Ketika sejarawan modern mulai mengupas kembali mitos-mitos seputar Columbus, mereka melukiskan gambar seorang pria yang sangat cacat yang, sebagai gubernur pulau Hispaniola yang berumur pendek (sekarang Republik Dominika dan Haiti), memerintahkan perbudakan dan pembunuhan penduduk asli Taino yang tak terhitung jumlahnya.

Orang-orang di sana. Setelah tiba di Hindia Barat saat perdagangan budak internasional memanas, Columbus dan anak buahnya memaksa Taino untuk bekerja di perkebunan dan menambang emas dan mengirim yang lain ke Spanyol untuk dijual.

Sebagai gubernur, dia memerintahkan penumpasan brutal terhadap setiap kerusuhan. Dan di bawah pemerintahannya, menurut sebuah  buku oleh Bartolomé de las Casas, seorang biarawan Dominika yang datang ke Hispaniola pada salah satu pelayaran Columbus kemudian, orang Spanyol melakukan tindakan kejam pembantaian, penyiksaan dan kekerasan seksual terhadap Taino yang damai.

Warisan Columbus juga termasuk memaksa penduduk asli pulau itu untuk memeluk agama Kristen dan memperkenalkan cacar dan penyakit baru lainnya yang tidak memiliki kekebalan. Antara perbudakan, penyakit, kerja berlebihan dan kelaparan, diperkirakan bahwa orang Taino berkurang dari ratusan ribu pada saat kedatangan Columbus menjadi hanya beberapa ratus sekitar 60 tahun kemudian.

Dimulai pada awal tahun 1970-an, seruan muncul untuk menggantikan Hari Columbus dengan Hari Masyarakat Asli, hari untuk menandai penganiayaan dan kontribusi mereka yang telah menduduki benua jauh sebelum kedatangan penjelajah. 

Para pemimpin dan komunitas pribumi menunjuk pada konsekuensi negatif jangka panjang dari perjalanan Columbus bagi penduduk asli. Patung-patung Columbus, termasuk yang ada di Manhattan, juga menjadi sasaran protes dan seruan untuk dipindahkan.

Selama beberapa dekade, ketika lusinan kota dan negara bagian mengesahkan undang-undang untuk menghapuskan Hari Columbus dan menggantinya dengan Hari Masyarakat Pribumi, anggota komunitas Italia Amerika telah menjadi salah satu pembela paling sengit di hari libur tersebut. 

Sementara kelompok seperti National Italian American Foundation (NIAF) tidak membebaskan Columbus atas kejahatannya, mereka percaya bahwa makna sebenarnya dari liburan itu, kebanggaan budaya Italia Amerika, tidak boleh dikorbankan. 

Saat ini, orang Amerika dari semua latar belakang mendiskusikan dan memperdebatkan warisan Columbus dan pengaruhnya terhadap dunia kita.

Sumber: history.com